Τρίτη, 29 Σεπτεμβρίου 2009

Εξωτική ζωή πέρα από τη Γη – Ψάχνοντας για ζωή όπως δεν την ξέρουμε

Επιστήμονες σε ένα νέο διεπιστημονικό ερευνητικό ινστιτούτο στην Αυστρία εργάζονται για να αποκαλύψουν τον τρόπο που η ζωή μπορεί να εξελιχθεί εντός μιας εξωτικής βιοχημείας και διαλυτών, όπως το θειικό οξύ αντί για νερό. Η έρευνά τους υποβλήθηκε στο Ευρωπαϊκό Συνέδριο Πλανητικής Επιστήμης στο Πότσδαμ από τον Δρ Johannes Leitner.

planettransitΚαλλιτεχνική απεικόνιση εξωπλανητών γύρω από άλλα άστρα

Το Πανεπιστήμιο της Βιέννης συνέστησε μια ομάδα έρευνας για εναλλακτικούς διαλύτες ως βάση για Ζώνες Υποστήριξης της Ζωής σε Εξωπλανητικά Συστήματα το Μάιο του 2009, υπό την ηγεσία της Maria Firneis.

titan-lakes-blueΛίμνες μεθανίου στον Τιτάνα

Παραδοσιακά, οι πλανήτες που θα μπορούσαν να διατηρούν μορφές της ζωής αναζητούνται στη λεγόμενη «κατοικήσιμη ζώνη», την περιοχή γύρω από ένα αστέρι, στην οποία πλανήτες όπως η Γη με διοξείδιο του άνθρακα, υδρατμούς και ατμόσφαιρα αζώτου θα μπορούσαν να διατηρήσουν νερό σε υγρή μορφή στην επιφάνειά τους. Κατά συνέπεια, οι επιστήμονες ψάχνουν για βιολογικούς δείκτες που να παράγονται από εξωγήινη ζωή με μεταβολισμό, και που να μοιάζουν με αυτούς της Γης, όπου το νερό χρησιμοποιείται ως διαλύτης ενώ οι δομικές μονάδες της ζωής, τα αμινοξέα, βασίζονται στον άνθρακα και το οξυγόνο. Ωστόσο, αυτά μπορεί να μην είναι οι μόνες προϋποθέσεις υπό τις οποίες θα μπορούσε να εξελιχθεί ζωή.

«Είναι καιρός να γίνει μια ριζική αλλαγή στη σημερινή γεωκεντρική νοοτροπία για τη ζωή όπως την ξέρουμε στη Γη», δήλωσε ο Δρ Leitner. "Ακόμα κι αν αυτό είναι το μόνο είδος ζωής που γνωρίζουμε, δεν μπορεί να αποκλειστεί ότι κάπου αλλού έχουν εξελιχθεί κάποιες μορφές ζωής με μεταβολισμό, που δεν στηρίζεται στο νερό ούτε σε άνθρακα και οξυγόνο."

Μια απαίτηση που υπάρχει για την ύπαρξη ενός διαλύτη που να υποστηρίζει τη ζωή είναι να παραμένει υγρός σε ένα μεγάλο εύρος θερμοκρασίας. Το νερό είναι υγρό μεταξύ των 0° C και 100° C, αλλά υπάρχουν και άλλοι διαλύτες οι οποίοι είναι υγροί πάνω από 200° C. Ένας τέτοιος διαλύτης θα επιτρέψει να υπάρχει ένας ωκεανός σε έναν εξωπλανήτη πιο κοντά στο κεντρικό μητρικό του άστρο. Επίσης, είναι δυνατό και το αντίστροφο σενάριο. Ένας ωκεανός από υγρή αμμωνία θα μπορούσε να υπάρξει πολύ πιο μακριά από ένα αστέρι. Επιπλέον, το θειικό οξύ μπορεί να βρεθεί μέσα σε στρώματα νεφών της Αφροδίτης και γνωρίζουμε πλέον ότι λίμνες μεθανίου/αιθανίου καλύπτουν τμήματα της επιφάνειας του δορυφόρου Τιτάνα του Κρόνου.

Κατά συνέπεια, είναι σε εξέλιξη η συζήτηση σχετικά με τη δυνατότητα της ζωής και τις βέλτιστες στρατηγικές για την ανίχνευση της και δεν περιορίζεται μόνο σε εξωπλανήτες και κατοικήσιμες ζώνες. Η νεοσυσταθείσα ερευνητική ομάδα του Πανεπιστημίου της Βιέννης, θα διερευνήσει τις ιδιότητες μιας ομάδας διαλυτών, εκτός από το νερό, συμπεριλαμβανομένης και της αφθονίας τους στο διάστημα, θερμικά και βιοχημικά χαρακτηριστικά τους, καθώς και την ικανότητά τους να υποστηρίξουν μεταβολισμούς που θα γεννήσουν και θα εξελίξουν την ζωή.

"Ακόμα κι αν οι περισσότεροι εξωπλανήτες που έχουν ανακαλυφθεί μέχρι στιγμής γύρω από αστέρια είναι ίσως πλανήτες αερίων, είναι θέμα χρόνου μέχρι να ανακαλυφθούν εξωπλανήτες στο μέγεθος της Γης", δήλωσε ο Δρ Leitner.

Πηγή: alphagalileo.org